Il modo in cui pensi al tuo dolore può peggiorare le cose

Non è tutto nella tua testa. Ma un nuovo approccio al trattamento può offrire sollievo a molti malati di dolore cronico.

 

Il mondo della medicina sta vivendo un periodo di rivoluzione epocale su come trattiamo le problematiche croniche.

In questo articolo voglio raccontarti un nuovo approccio alla terapia del dolore cronico che ti darà nuovi spunti e soluzioni su come risolvere il tuo dolore che oramai persiste da mesi se non anni.

 

Intanto, se non mi conosci, mi presento: mi chiamo Alessio Veneziano, fisioterapista olistico e fondatore di questo portale Veneziano Therapy. Scrivo articoli e produco video per coloro che soffrono da dolori cronici cervicali (e non solo) e vogliono trovare una soluzione naturale e duratura al proprio problema.

 

Oggi ti racconto la storia di Dan.

Dan Waldrip soffriva, a intermittenza, per 18 anni. Era un 27enne in salute quando si sveglio una mattina, dopo aver lavorato in giardino il giorno prima, con la schiena che pulsava così intensamente che non riusciva ad alzarsi dal letto. In seguito, ha sofferto a intermittenza da questo fastidio, sentendosi bene per settimane e poi vivendo giorni di dolore lancinanti.

 

Nel corso degli anni, Dan ha speso migliaia di dollari in procedure chiropratiche, agopuntura, terapia fisica, antidolorifici e numerosi altri trattamenti. Una volta, durante un viaggio di lavoro in Sud Africa, la disperazione lo spinse ad assumere un guaritore energetico in un mercato all’aperto. Quando nulla ha funzionato, Dan ha accettato che la sua “tortuosa schiena” avrebbe sempre avuto un impatto sulla sua vita.

 

“Se camminassi e facessi cadere qualcosa, sarei preso dal panico che piegarmi potrebbe peggiorare il mio infortunio”, afferma Dan, che ora è un manager di azienda di 49 anni a Louisville, in Colorado.

 

Tutto è cambiato, però, quando ha visto un volantino all’incontro di nuoto di sua figlia che reclutava pazienti con mal di schiena cronico per uno studio clinico che testava un nuovo trattamento chiamato terapia di rielaborazione del dolore (Pain Reprocessing Therapy) . L’obiettivo era riprogrammare il cervello di Dan insegnandogli che la sua continua agonia non era causata da lesioni dei tessuti ossei o muscolari ma da circuiti neurali difettosi legati alla sua paura del dolore (dolore NEUROPLASTICO), o ciò che gli esperti chiamano “catastrofismo “.

 

Sono oltre 13 milioni di persone in Italia che soffrono di dolore cronico e affrontano la sofferenza quotidiana con terapie farmacologiche, trattamenti manuali, soluzioni specialistiche, interventi chirurgici.

 

Un’area di ricerca promettente sta esaminando il modo in cui il “catastrofismo” del dolore ovvero pensare che non migliorerà mai o che sia il peggiore in assoluto o che ti rovinerà la vita, gioca un ruolo centrale nel fatto che queste previsioni si avverino.

 

Questo effetto è molto diverso dai commenti sprezzanti “è tutto nella tua testa” che i pazienti con dolore cronico a volte sentono dai medici quando non riescono a individuare una causa fisica.

 

Puoi avere un dolore molto reale e debilitante senza alcuna lesione biomedica (strutturale) nel tuo corpo. Questo a causa di un’irritazione del sistema nervoso centrale, colui che comanda il dolore nel corpo.

 

L’organo principale del dolore è in realtà il cervello. Ed è per questo che per alcuni malati, trattamenti come la terapia di rielaborazione del dolore aiuta.

 

Durante lo studio, Dan ha imparato che il dolore da un infortunio fisico non sarebbe andato e venuto come faceva il suo mal di schiena. Si rese anche conto che sia l’esperienza iniziale che i bagliori più intensi erano tutti correlati ai principali fattori di stress della sua vita.

Entro un mese dall’inizio dei trattamenti, il suo mal di schiena è scomparso definitivamente. Il mese successivo, Dan è riuscito ad andare a sciare le piste dello Utah per cinque giorni di fila ,e non ha sentito una fitta.

 

Domanda di cure alternative non oppioidi (medicinali)

L’idea che il dolore possa peggiorare quando qualcuno ci rimugina, esagera la sua l’intensità.

Una scala di catastrofismo del dolore  che valuta i livelli di questo pensiero è stata sviluppata nel 1995 ed è ancora ampiamente utilizzata.

 

Ecco le domande del questionario sul catastrofismo (punteggi da 0 a 4, dove “0” vuol dire “per niente” e “4” vuol dire “tutto il tempo” )

Mi preoccupo tutto il tempo se il dolore finirà                       0 1 2 3 4

Sento che non posso andare avanti così                                  0 1 2 3 4

È terribile e penso che non non migliorerà mai                     0 1 2 3 4

È terribile e sento che mi travolge                                              0 1 2 3 4

Sento che non ce la faccio più                                                      0 1 2 3 4

Ho paura che il dolore peggiori                                                   0 1 2 3 4

Continuo a pensare ad altri eventi dolorosi                            0 1 2 3 4

Voglio con ansia che il dolore scompaia                                  0 1 2 3 4

Non riesco a tenerlo fuori dalla mia mente                            0 1 2 3 4

Continuo a pensare a quanto fa male                                      0 1 2 3 4

Continuo a pensare a quanto voglio che il dolore si fermi    0 1 2 3 4

Non c’è niente che io possa fare per ridurre l’intensità del dolore    0 1 2 3 4

Mi chiedo se mi possa succedere qualcosa di grave            0 1 2 3 4

 

Eppure, la maggior parte dei medici al di fuori dei circoli accademici non ha familiarità con l’impatto di questo comportamento (catastrofismo).

 

Un numero crescente di studi documenta come un punteggio elevato nella scala del catastrofismo (maggiore di 30 punti) del dolore sia correlato a scarsi risultati di salute.

 

Uno dei primi è stato nel 1998, quando le vittime di incidenti stradali con i punteggi di catastrofismo più alti avevano dolore e disabilità più intensi (indipendenti dai livelli di depressione o ansia) rispetto ad altri pazienti con ferite simili. Recenti scoperte ampliano questi risultati.

 

L’anno scorso (2021) , i ricercatori europei hanno concluso che i pazienti con artrite reumatoide e artrite psoriasica che hanno valutato il loro livello di dolore come “molto alto” avevano una qualità della vita peggiore rispetto ad altri con queste malattie, anche quando l’analisi obiettiva dei loro sintomi non lo ha supportato.

 

Sebbene gli esperti non comprendano ancora i meccanismi precisi coinvolti, sanno che il catastrofismo influenza il cervello. Gli effetti sono stati documentati in risonanze magnetiche, con le regioni del cervello coinvolte nella percezione e nella modulazione del dolore che si illuminano quando i pazienti pensano a pensieri più catastrofici.

 

 

Il pensiero negativo, quando qualcuno prova dolore, è un processo naturale che ha un senso biologico.

 

Il nostro cervello è programmato per cercare il pericolo e affrontare scenari peggiori per proteggerci.

 

Ma in alcuni casi, l’allarme continua a suonare molto tempo dopo che una lesione fisica è guarita.

 

I medici a volte aggravano il catastrofismo usando termini “spaventosi” per descrivere una lesione a un paziente, come riferirsi all’artrite come “osso con osso” o indicando un “ernia del disco” anche se la maggior parte NON causano dolore. Questo può aumentare il senso di pericolo.

 

Il catastrofismo può essere superato

I medici del dolore che riconoscono l’importanza di reprimere il catastrofismo generalmente indirizzano i pazienti a una terapia cognitivo comportamentale.

Questa pratica psicologica è spesso usata per trattare la depressione, i disturbi alimentari e persino il disturbo da stress post-traumatico. Ma la letteratura mostra che questo tipo di trattamento non è così utile per il dolore.

Nel 2019 una revisione di studi sul dolore muscoloscheletrico cronico ha valutato gli effetti della terapia cognito comportamentale insieme all’esercizio fisico ha concluso che aggiunge pochi o nessun beneficio aggiuntivo.

 

Un approccio diverso potrebbe essere che i medici/terapisti prendano più tempo per parlare con i pazienti della frequenza e della gravità del loro dolore.

 

Piuttosto che chiedere ai pazienti di valutare il loro dolore da 1 a 10, nel modo classico in cui viene misurato il dolore bisognerebbe andare più a fondo, perché molte problematiche sono causate da uno stato emozionale e stressante cronico.

 

Questo aiuterebbe i pazienti ad avere una visione più accurata della loro problematica.

 

Nel centro di riabilitazione Spaulding, (Centro di riabilitazione a Medford, Massachusetts) team di medici, psicologi, fisioterapisti, terapisti occupazionali e altri professionisti mirano tutti a reindirizzare l’attenzione di una persona lontano dai “messaggi di pericolo” che i pazienti di dolore si dicono abitualmente.

 

Questi messaggi sono spesso focalizzati (erroneamente) sul rischio che ulteriori lesioni fisiche o estremo dolore occorrano una volta che muovono il loro corpo.

 

La terapia quindi consiste :

Nell’aiutare le persone a capire la differenza tra danno e dolore . Alcuni movimenti possono innescare sensazioni spiacevoli o addirittura agonia, ma ciò non significa che si stia facendo un danno ai tessuti.

 

Il dolore è soltanto un allarme in questi casi.

 

Iniziare lentamente ad eseguire dei movimenti è particolarmente cruciale, perché quando si evitano completamente le attività, non consentiamo al cervello di ricalibrarsi e rendersi conto che il movimento è sicuro.

 

Imparare come la mente può controllare gli alti livelli di dolore e ridurlo (tracciamento somatico) è uno degli strumenti di questo nuovo approccio terapeutico.

 

Ciò che aiuta in particolare, per abbassare i livelli di dolore, è sostituire le paure con messaggi e immagini di “sicurezza” più positivi.

 

E’ vero è più facile a dirsi che a farsi, ma con una giusta guida e tanta pratica tutti possono farlo.

 

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Portare il dolore a zero

Il nuovo metodo di terapia di rielaborazione del dolore mira più direttamente al catastrofismo.

 

Lo studio a cui Dan ha partecipato ha confrontato 3 gruppi di terapia :

  1. Gruppo 1 riceveva la terapia di rielaborazione del dolore (PRT) ;
  2. Gruppo 2 (placebo) riceveva un’iniezione di soluzione salina ;
  3. Gruppo 3 riceveva nessuna cura extra ;

Per un totale di  150 persone con mal di schiena cronico di lunga data .

 

Durante otto sessioni di un’ora nell’arco di quattro settimane, i partecipanti della terapia di rielaborazione del dolore (PRT) hanno appreso le tecniche che influenzano il dolore.

 

A queste persone è stato anche insegnato di rivalutare le loro esperienze di movimento in modi che avevano considerato dannosi.

 

A Dan, ad esempio, è stato chiesto di sedersi su una sedia scomoda e di descrivere in dettaglio il dolore che ne risultava. Poiché ora capì che proveniva da un falso allarme, il dolore svanì prima ancora che finisse di descriverlo.

 

Circa il 66% dei pazienti con terapia di rielaborazione del dolore in questo studio scientifico è diventato totalmente o quasi privo di dolore al termine del trattamento, rispetto al 20% nel gruppo placebo e al 10% di coloro che non hanno ricevuto extra cure.

 

Inoltre, il primo gruppo è stato seguito per un anno e i risultati sono rimasti.

La terapia di riprocesso del dolore mira non solo a ridurre ma anche ad eliminare il dolore con un trattamento psicologico, qualcosa che nessuno pensava possibile anni fa.

 

Come parte dello studio, i cervelli dei partecipanti sono stati sottoposti a imaging  fMRI (risonanza magnetica funzionale) nel momento in cui pensavano al loro mal di schiena.

Alla fine dello studio, tre regioni cerebrali frontali coinvolte nella valutazione delle minacce hanno mostrato un’attività ridotta, indicando che i campanelli d’allarme dietro il loro aumento del dolore erano stati smorzati.

 

Un altro tipo di trattamento, la consapevolezza emotiva e la terapia dell’espressione, mira a scoprire le emozioni irrisolte ritenute responsabili del dolore cronico in alcune persone.

 

Che si tratti di traumi come l’abuso infantile o il perfezionismo, le emozioni di rabbia, vergogna e altro possono essere “un motore del meccanismo di allarme del cervello” che innesca il dolore fisico.

 

La consapevolezza emotiva e la terapia dell’espressione consentono alle persone con dolore cronico di realizzare ed esprimere questi sentimenti, sia in sessioni di gruppo che individuali.

 

Sebbene la ricerca sia nelle fasi iniziali, uno studio che ha confrontato questa terapia con la terapia cognitivo comportamentale in 50 veterani di sesso maschile con dolore cronico ha rilevato che un terzo delle persone nel primo gruppo ha ridotto il dolore di oltre la metà, mentre nessun paziente nell’altro gruppo ha avuto risultati simili.

 

Questo nuovo approccio terapeutico potrebbe essere particolarmente utile per le persone con condizioni come la fibromialgia o la sindrome dell’intestino irritabile per le quali il dolore è il loro sintomo principale, non il risultato di un’altra condizione.

 

In quella categoria, direi che la maggior parte delle persone ha un driver psicologico emotivo che contribuisce al loro dolore in modo sostanziale.

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Spero questo articolo ti sia stato di aiuto, se hai domande scrivile pure nei commenti !

A presto e un abbraccio

Alessio

 

 

Referenze :

Effect of Pain Reprocessing Therapy vs Placebo and Usual Care for Patients With Chronic Back Pain
A Randomized Clinical Trial del 29 Settembre 2021

 

 

Alessio Veneziano

fisioterapista olistico

Il mio lavoro è aiutarti a ridurre i sintomi cervicali e tornare alla vita che vuoi vivere.

Alessio Veneziano

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